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Casi 2.000 niños mueren cada día a causa de la contaminación del aire, según un informe

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Un estudio mundial revela que el aire sucio ocupa el segundo lugar después de la desnutrición como causa de muerte entre niños menores de cinco años

Fiona Harvey Editora de medio ambiente

Sitio web de The Guardian (Londres) martes 18 de junio de 2024

Casi 2.000 niños menores de cinco años mueren cada día a causa de la contaminación del aire, que ha superado el saneamiento deficiente y la falta de agua potable para convertirse en el segundo mayor factor de riesgo para la salud de los niños pequeños en todo el mundo.

Más de 8 millones de muertes, de niños y adultos, fueron causadas por la contaminación del aire en 2021, según un nuevo estudio del Health Effects Institute (HEI), ya que la contaminación tanto exterior como interior sigue cobrando un precio cada vez mayor en la salud.

El aire contaminado es ahora la segunda causa de muerte a nivel mundial, superando al consumo de tabaco, y sólo superada por la presión arterial alta, como factor de riesgo de muerte entre la población general. Entre los niños menores de cinco años, la contaminación del aire ocupa el segundo lugar después de la desnutrición como factor de riesgo de mortalidad.

El informe sobre el estado del aire mundial de este año, publicado por HEI desde 2017 y elaborado este año en colaboración con Unicef, también muestra que los niños de los países pobres están sufriendo algunos de los peores impactos, y la tasa de mortalidad está relacionada con la contaminación del aire en niños menores de cinco 100 veces mayor en la mayor parte de África que en los países de altos ingresos.

Pallavi Pant, autor principal del informe y director de salud global de HEI, señaló las enormes desigualdades que el informe ha descubierto. “Gran parte de la carga la soportan los niños pequeños, las poblaciones mayores y los países de ingresos bajos y medianos”, afirmó.

Según el informe, pequeñas partículas llamadas PM2,5 (lo que significa que tienen menos de 2,5 micrómetros de diámetro) son responsables de más del 90% de las muertes por contaminación del aire en todo el mundo. Las partículas PM2.5 pueden ingresar al torrente sanguíneo y se ha descubierto que afectan los órganos de todo el cuerpo. Se ha descubierto que están asociados no sólo con enfermedades pulmonares sino también con enfermedades cardíacas, accidentes cerebrovasculares, diabetes, demencia y abortos espontáneos.

El informe mostró cuán generalizada y dañina se ha vuelto la prevalencia de la contaminación PM2.5, y encontró que la presencia de niveles elevados de partículas finas era ahora “el predictor más consistente y preciso de malos resultados de salud” en todo el mundo.

Kitty van der Heijden, directora ejecutiva adjunta de Unicef, dijo: “Nuestra inacción está teniendo efectos profundos en la próxima generación, con impactos en la salud y el bienestar para toda la vida. La urgencia global es innegable. Es imperativo que los gobiernos y las empresas consideren estas estimaciones y los datos disponibles localmente y los utilicen para informar acciones significativas y centradas en los niños para reducir la contaminación del aire y proteger la salud de los niños”.

Según el IES, los impactos de la crisis climática también están empeorando la calidad del aire. El informe encontró que “a medida que las sequías se vuelven más severas y prolongadas, y las tierras se vuelven cada vez más secas, los incendios forestales arrasan bosques que alguna vez fueron prósperos y las tormentas de polvo impactan vastas llanuras, llenando el aire con partículas que permanecen durante largos períodos de tiempo”.

Las temperaturas más altas en verano también pueden empeorar los impactos de los contaminantes transportados por el aire, como los óxidos de nitrógeno, que a temperaturas elevadas pueden convertirse más fácilmente en ozono, un gas irritante cuando se respira. La exposición prolongada al ozono contribuyó a casi medio millón de muertes en 2021. , encontró el informe.

Abordar la contaminación del aire también podría tener impactos beneficiosos para el clima. Aproximadamente medio millón de las muertes de niños en 2021 estuvieron relacionadas con el aire sucio en interiores, principalmente como resultado de cocinar con combustibles sucios, como biomasa, carbón vegetal, parafina y carbón. Cambiar a combustibles más limpios, como las cocinas solares, podría reducir enormemente las emisiones de PM2,5, así como las emisiones de dióxido de carbono.

Alrededor de 2.300 millones de personas en todo el mundo carecen de acceso a combustibles limpios para cocinar. La Agencia Internacional de Energía estima que se necesitan alrededor de 4.000 millones de dólares al año de aquí a 2030 para resolver el problema sólo en el África subsahariana. El mes pasado celebró una cumbre mundial que recaudó 2.200 millones de dólares para proyectos que ayuden a que la gente de todo el continente adopte métodos más limpios.

Fatih Birol, director ejecutivo de la AIE, dijo que el problema debía ser visto como una prioridad global para los gobiernos, con impactos en la salud, el clima y las economías nacionales, así como en la igualdad de género, porque a menudo las mujeres y las niñas tienen la tarea de encargarse. de encontrar leña. «Ésta es una cuestión que se ha ignorado durante demasiado tiempo», afirmó.

El informe sobre el estado del aire mundial utilizó datos del estudio Carga global de enfermedades de 2021, que abarca más de 200 países y territorios de todo el mundo. Informes anteriores han descubierto que casi todas las personas respiran niveles nocivos de contaminación del aire cada día, y que medio millón de bebés mueren cada año a causa del aire contaminado.

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